La naturaleza no puede funcionar sin parásitos. ¿Qué pasa cuando empiezan a desaparecer?

Esta historia fue publicada originalmente por Molienda. Suscríbete a Grist boletín semanal aquí.

Prueba de concepto es una serie de videos que muestra la ciencia y los científicos detrás de algunas de las investigaciones más inesperadas en el campo ambiental.

Cuando Chelsea Wood era niña, solía coleccionar caracoles bígaros en las costas de Long Island.

“Solía ​​arrancarlos de las rocas, ponerlos en cubos y tenerlos como mascotas, luego soltarlos”, dijo Wood. “Y conocía muy bien esta especie”.

No fue hasta años después que Wood se enteró de que estos caracoles estaban llenos de parásitos.

“En algunas poblaciones, el 100 por ciento de ellos están infectados y el 50 por ciento de su biomasa está parasitada”, dijo Wood. “Así que los caracoles que tenía en mi cubo cuando era niño no eran realmente caracoles. Eran básicamente trematodos. [parasites] que habían requisado cuerpos de caracoles para sus propios fines. Y me dejó alucinado.

Wood, ahora ecologista de parásitos en la Universidad de Washington, a veces se refiere a los parásitos como “titiriteros” y, en muchos casos, eso no es una exageración. Algunos pueden controlar mentalmente a sus huéspedes, por ejemplo, haciendo que los ratones busquen el olor del pis de gato. Otros pueden transformar a sus anfitriones cambiándolos físicamente para que parezcan comida. Y sus efectos dominó pueden remodelar paisajes enteros.

Durante siglos, la gente ha visto a los parásitos como villanos de la naturaleza. A menudo infectan a humanos y ganado. De hecho, los parásitos son inherentemente malos para sus huéspedes, pero hoy en día cada vez más científicos comienzan a verlos como fuerzas del bien.

“No creo que nadie nazca parasitólogo. Nadie crece queriendo estudiar los gusanos”, dijo Wood. “En algún momento, me gusta decir, se me metieron bajo la piel. Simplemente me enamoré de ellos. No podía creer que había llegado tan lejos en mis estudios de biología y que nadie me había mencionado nunca que los parásitos eran increíblemente diversos y omnipresentes en todas partes.

En una mañana nublada de agosto, Wood me llevó a Titlow Beach. en el estado de Washington, uno de los sitios de investigación de su equipo. En la década de 1960, uno de los mentores de Wood había tomado muestras de cangrejos costeros aquí. En aquella época, la zona era muy industrial y estaba muy contaminada. Pero cuando los investigadores, incluido Wood, regresaron para recolectar muestras medio siglo después, la playa se había transformado. El agua estaba más limpia y las aves playeras habían regresado, pero esas no eran las únicas señales prometedoras: los cangrejos ahora estaban llenos de gusanos trematodos, un tipo de parásito que salta entre los cangrejos y las aves.

Chelsea Wood se arrodilla para buscar cangrejos costeros en una playa de Tacoma, Washington. Luego diseccionará los cangrejos en busca de parásitos. Crédito: Jesse Nichols/Grist

Los parásitos eran una señal de que a las aves playeras locales les estaba yendo bien, dijo Wood.

A medida que los científicos han aprendido más sobre los parásitos, algunos han argumentado que muchos ecosistemas pueden necesitarlos para prosperar. “Las plagas son un indicador”, dijo. “Entonces, si los parásitos están ahí, sabes que el resto de los huéspedes también están ahí. Y de esta forma, señalan la salud del ecosistema.

Para comprender esta idea contradictoria, es útil observar otra clase de animales que la gente odiaba: los depredadores.

Durante años, muchas comunidades trataron a los depredadores como una especie de alimañas. Se animaba a los cazadores a matar lobos, osos, coyotes y pumas para protegerse a sí mismos y a sus propiedades. Pero con el tiempo, la gente empezó a notar consecuencias importantes. Y en ningún lugar este fenómeno fue más evidente que en el Parque Nacional de Yellowstone.


En la década de 1920, los lobos grises fueron erradicados sistemáticamente de Yellowstone. Pero una vez que la población de lobos fue eliminada del parque, el número de alces comenzó a crecer sin control. Con el tiempo, los rebaños comenzaron a pastar en exceso cerca de arroyos y ríos, ahuyentando a los animales, incluidos los castores nativos. Sin castores para construir represas, los estanques desaparecieron y el nivel freático bajó. En poco tiempo todo el paisaje había cambiado.

En la década de 1990, Yellowstone cambió su política y reintrodujo lobos grises en el parque. “Cuando esos lobos regresaron, fue como una ola verde en Yellowstone”, dijo Wood. Esta historia se ha convertido en una de las parábolas definitorias de la ecología: los depredadores no eran sólo asesinos. De hecho, mantenían unidos ecosistemas enteros.

“Creo que existen muchos paralelismos entre la ecología de los depredadores y la ecología de los parásitos”, dijo Wood.

Al igual que los lobos grises de Yellowstone, los científicos apenas están comenzando a comprender hasta qué punto los parásitos moldean los ecosistemas.

Tomemos, por ejemplo, la relación entre los nematomorfos, un tipo de gusano parásito, y la calidad del agua de los arroyos. Los gusanos nacen en el agua, pero pasan su vida en la tierra dentro de insectos, como grillos o arañas.

Al final de sus vidas, los nematomorfos deben regresar al agua para aparearse. En lugar de hacer ellos mismos el peligroso viaje, engañan a sus huéspedes infectados para que los guíen induciendo una “oleada de agua”, un impulso por parte de su insecto huésped de sumergirse en agua. El insecto se desplazará hasta el borde del agua, la examinará un momento y luego se lanzará al agua, hasta su propia muerte, pero en beneficio de este parásito.

La historia no termina ahí. En cierto modo, todo el ecosistema del arroyo depende de un gusano que intenta viajar hasta el agua. Los peces comen insectos que saltan al agua. De hecho, una especie de trucha en peligro de extinción obtiene el 60 por ciento de su dieta exclusivamente de estos insectos infectados. “Así que, básicamente, el parásito está alimentando a esta población de truchas en peligro de extinción”, dijo Wood.

Con menos amenaza asociada con peces hambrientos, los insectos nativos del arroyo pueden prosperar, comen más algas y así dan agua clara al arroyo.

Los parásitos constituyen alrededor del 40 por ciento del reino animal. Sin embargo, los científicos no saben casi nada sobre los millones de especies de parásitos que existen en el mundo. Los principales parásitos que los científicos han dedicado mucho tiempo a estudiar son los que infectan a animales de granja, mascotas y humanos.

Se espera que muchos de estos parásitos alarmantes, como las garrapatas o el hongo parásito que causa la fiebre del valle, aumenten debido al cambio climático. Pero nadie sabe realmente qué significa el cambio climático para los parásitos en general, o cómo cualquier cambio significativo en los parásitos podría remodelar el mundo. “Existe una sensación general de que las infecciones están aumentando, que los parásitos y otros organismos infecciosos son más comunes que antes”, dijo Wood. “Al menos para los parásitos de la vida silvestre, en realidad no hay datos a largo plazo que nos digan si esta impresión que tenemos es real”, dijo Wood. “Tuvimos que inventar una manera de obtener estos datos”, dijo Wood.

Wood tuvo una idea poco convencional de dónde buscar: una colección de peces conservados encerrados en el sótano de un museo.

Chelsea Wood sostiene un frasco de pescado enlatado de las colecciones de pescado de la Universidad de Washington. Crédito: Jesse Nichols/Grist

Las colecciones de pescado de la Universidad de Washington albergan más de 12 millones de muestras de pescado conservadas, que datan del siglo XIX, pero los miles de frascos que se alinean en los estantes de la colección también contienen algo más: todos los parásitos que viven en el interior de las muestras de pescado.

“Se han descubierto muchas cosas a partir de especímenes de museo que guardamos en un momento dado y luego retiramos de los estantes 100 años después”, dijo Wood. “Es realmente extraordinario poder retroceder en el tiempo como se hace cuando se abre un pez de hace cien años. Ésta es la única manera de saber cómo eran, parasitológicamente, los océanos hace tanto tiempo.

Wood y su equipo pasaron más de dos años abriendo frascos y diseccionando quirúrgicamente los parásitos desde el interior. Utilizando un microscopio, identificaron y contaron los parásitos antes de devolverlo todo para su posterior estudio. Al final, encontraron más de 17.000 parásitos.

Al observar la cantidad de parásitos encontrados en los peces a lo largo del tiempo, los investigadores encontraron una combinación de ganadores y perdedores, pero había una gran clase de parásitos que estaba inequívocamente en declive: los parásitos complejos, aquellos que necesitan varias especies hospedadoras diferentes para sobrevivir. . El equipo encontró que este tipo de parásito ha disminuido en un promedio del 10 por ciento cada década.

En la investigación de Wood, sólo había un factor que explicaba perfectamente la disminución de los parásitos: no eran ni los productos químicos ni la sobrepesca. Fue el cambio climático. Esto tenía mucho sentido: los parásitos complejos sólo pueden sobrevivir si todas las especies hospedadoras están presentes. ¿Qué pasaría si sólo desapareciera un tipo de huésped? “Se acabó el juego. Eso es todo para este parásito”, dijo Wood. “Es por eso que creemos que estos parásitos de ciclo vital complejo son tan vulnerables: porque las cosas cambian, y cuantos más puntos tengas de falla, más probabilidades tendrás de fallar”.

Wood dijo que antes de este estudio, los investigadores no sabían que el cambio climático estaba eliminando esta importante clase de parásitos.

“Probablemente sea un impacto colateral”, dijo. “Ni siquiera tenemos la más mínima idea del número de parásitos presentes en el mundo, y mucho menos del alcance actual de la pérdida de biodiversidad parasitaria. Pero los primeros indicios son que los parásitos son al menos tan vulnerables como sus huéspedes, y potencialmente más vulnerables. »

Wood dice que es importante que la gente comprenda que los parásitos desempeñan papeles enormes y complejos en la naturaleza, y que si ignoramos lo que no podemos ver, corremos el riesgo de no comprender cómo funciona realmente el mundo. “Todos sentimos una aversión refleja por los parásitos, ¿no? Tomamos drogas, aplicamos productos químicos, rociamos, dijo Wood. “Nuestro argumento es que los parásitos son sólo especies. Son parte de la biodiversidad y hacen cosas realmente importantes en los ecosistemas de los que dependemos.

Este artículo fue publicado originalmente en Molienda tiene https://grist.org/video/parasite-climate-change-ecosystem-health-science/.

Grist es una organización de medios independiente y sin fines de lucro dedicada a contar historias sobre soluciones climáticas y un futuro justo. Aprender más acerca de Grist.org


[colabot4]

Leave a Comment