El mandato de Donovan Mitchell en los Cavaliers puede terminar pronto, pero Cleveland debe aprender una lección de su adquisición

Los equipos de la NBA rara vez pierden juegos intencionalmente, pero sería difícil encontrar una mejor explicación de cómo los Cleveland Cavaliers manejaron su final de temporada regular contra los Charlotte Hornets. Una victoria podría haber impulsado a los Cavaliers al segundo lugar de la Conferencia Este. Una derrota garantizaba el cuarto puesto. Cleveland dejó prácticamente toda su rotación de guardias debido a una lesión en el último partido de esta temporada contra los moribundos Hornets. Los Cavaliers aún lograron construir una ventaja de 13 puntos. Así que en el último cuarto pusieron el pulgar en la balanza.

No solo cerraron el juego con cinco reservas, sino que esas cinco reservas medían 6 pies 8 pulgadas o más. Las selecciones de segunda ronda, Emoni Bates e Isaiah Mobley, jugaron todo el último cuarto. También lo hicieron el agente libre no reclutado Pete Nance y el pívot oficial Damian Jones. El veterano Tristan Thompson se unió a ellos para la jugada final, reemplazando a Max Strus, ya que había mucho en juego para que incluso un solo jugador de perímetro probado estuviera en la cancha durante todo el tramo. Como se esperaba, Charlotte ganó el último cuarto 32-14 y se llevó la victoria 120-110 para finalizar la temporada. Los Cavaliers cumplieron su deseo: el cuarto puesto.

La lógica detrás de esta artimaña aparentemente era manipular el cuadro para preparar lo que parecía, en el papel, ser un partido de primera ronda más fácil. Aunque la mitad inferior del cuadro tampoco se fijó en el último día de la temporada, el resultado más probable fue que los Indiana Pacers y Orlando Magic ocuparían los puestos número 5 y 6, mientras que los más viejos y estrellados El Miami Heat y los Philadelphia 76ers lucharían por el séptimo lugar en la fase Play-In. La perspectiva de enfrentarse a Jimmy Butler o Joel Embiid asustó tanto a Cleveland que cedieron terreno voluntariamente a equipos que estaban más arriba en su alineación en el grupo.

Para la mayoría de los equipos, la ventaja de jugar en casa en la segunda ronda sería motivación suficiente para jugar esta final y ganar. Si eso no fuera suficiente, la perspectiva de evitar que los Celtics lograran 64 victorias hasta llegar a las Finales de la Conferencia Este podría haber significado algo para un equipo con verdaderas aspiraciones de campeonato. Es difícil creer, dada la forma en que manejaron ese final de temporada, que los Cavaliers alguna vez hayan tenido aspiraciones reales de campeonato, al menos para esta primavera. Intentaron prepararse para ganar sólo una ronda. Hicieron mucho más difícil todo lo que siguió.

Por supuesto, así es como se desarrollaron las cosas. Para ser justos, las lesiones en ambos lados tuvieron un impacto en cómo se desarrolló el partido, pero Cleveland, a través de una dura pelea, finalmente pudo ganar su única ronda antes de perder bastante tranquilamente en cinco juegos contra el peso pesado Boston. Fue una derrota plagada de nuevos “¿y si?” eso parece. No es difícil imaginar a Cleveland superando a los mermados Knicks o a los jóvenes Pacers en una serie de segunda ronda si se hubiera cambiado un poco el cuadro. Una carrera a las Finales de la Conferencia Este por sí sola habría significado algo, y aunque probablemente al final habrían perdido ante Boston, tal vez una ronda extra para estar más saludables podría haber hecho la serie un poco más competitiva. En cambio, obtuvimos lo que tenemos. Cleveland conectó sencillo y se embasó. No importa que la entrada termine sin que anoten. Su ambición no llegó tan lejos, lo cual es irónico considerando cómo se formó este equipo.

Hubo un tiempo no hace mucho en el que los Cavaliers eran uno de los equipos más agresivos de la NBA. Esa es la actitud que tomó para cambiar la mayor parte de su capital de draft a largo plazo por Donovan Mitchell, un jugador que todos coincidieron en que anhelaba las luces brillantes de Nueva York. Es extremadamente raro que mercados como Cleveland cedan tanto por estrellas de 25 años, porque las estrellas de 25 años rara vez quieren comprometer sus bonos en mercados como Cleveland a menos que esos mercados prometan la oportunidad de luchar inmediatamente por los campeonatos. . A los Cavaliers no les importó. Venían de una carrera sorpresa hacia el torneo Play-In con un núcleo joven increíblemente prometedor y sintieron que la presencia de Mitchell sería suficiente para impulsarlos al panorama del campeonato antes de tener que abordar el tema de una extensión de contrato.

Bueno, dos de los tres años que le quedaban de contrato cuando Cleveland lo canjeó ya se han acabado. Los Cavaliers probablemente le ofrecerán a Mitchell una extensión de contrato esta temporada baja. Se negó a abordar el tema públicamente, incluso después de que el propietario del equipo, Dan Gilbert. dicho que cree que Mitchell volverá a firmar. Si Mitchell no extiende esta temporada baja, Cleveland prácticamente no tendrá otra opción que canjearlo. El riesgo de perderlo por nada, como hicieron los Cavaliers dos veces con LeBron James, es simplemente demasiado grande. Esto es especialmente cierto porque hay un equipo con sede en Nueva York, esta vez los Brooklyn Nets, posicionado para alcanzar un tope salarial en 2025 y con el nombre de Mitchell escrito por todas partes.

No podemos descartar por completo la posibilidad de una extensión, pero sería difícil encontrar a alguien más que Gilbert esperando una. Incluso si el mercado no fuera un problema, ganar ciertamente lo es. “Mi objetivo es llegar a las finales de conferencia y llegar a las Finales de la NBA, ¿sabes a qué me refiero? Eso es por lo que me juzgan”, le dijo Mitchell a Chris Fedor de Cleveland.com en abril. Cleveland disfrutó de su mejor oportunidad de llegar a las finales de conferencia con esta derrota ante Charlotte. Apenas superó a Orlando en la primera ronda y necesitó 89 puntos en los Juegos 6 y 7 de Mitchell para lograrlo. Su plantilla le ofreció poco apoyo. Los Cavaliers no hicieron nada para demostrarle a Mitchell que eran capaces de construir un ganador a largo plazo a su alrededor.

Eso es parte de lo que hizo que el cambio al número 4 fuera tan extraño. ¿Qué habría logrado una victoria en un solo asalto? Cleveland tuvo dos carreras en los playoffs para demostrarle a Mitchell que podía proporcionarle un contendiente viable al campeonato. El primero tuvo lugar entre una nube de rebotes ofensivos de Mitchell Robinson. La segunda parecía a veces más prometedora. Este equipo de los Cavaliers que jugó cinco partidos en la segunda ronda fue el mismo grupo que ganó 18 de 20 partidos a principios de la temporada. Es posible que los problemas de profundidad del perímetro que plagaron a Cleveland en la serie contra los Knicks hace un año no se hayan resuelto, pero al menos se han abordado. Strus no es una estrella, pero es un extremo probado con calibre de playoffs. Isaac Okoro ha pasado de ser una completa responsabilidad ofensiva a un jugador de rotación pasable. Hubo momentos esta temporada en los que Cleveland parecía capaz de darle a Mitchell el gol que aparentemente anhelaba. El partido de Charlotte sugirió que en abril, ni siquiera ellos pensaron que sucedería esta primavera.

Y eso es lo aterrador del futuro que le espera a Cleveland sin Mitchell. El resultado más probable en la mayoría de los intercambios de estrellas es que el equipo que negocia al jugador lo haga por un paquete construido principalmente en torno a selecciones de draft y salarios bajos. Si los Cavaliers son tan conservadores en la construcción de su plantilla como lo fueron en su estrategia de final de temporada, hay una buena posibilidad de que simplemente se queden sentados y dejen pasar estas selecciones con el tiempo.

Lo cual sería una pena porque hay una razón por la cual este equipo decidió correr el riesgo de adquirir a Mitchell en primer lugar. Aquí existe la columna vertebral de un muy buen equipo. Darius Garland fue un All-Star. Jarret Allen también. Evan Mobley fue finalista al premio de Jugador Defensivo del Año en su segunda temporada. Aquí hay algunos problemas obvios de ajuste. Garland, cuyo mejor rasgo fuera de sus tiros es probablemente su comodidad al dirigir una ofensiva y preparar a sus compañeros de equipo, probablemente necesite ser un manejador principal del balón para maximizar su valor a largo plazo. Es posible que Mobley y Allen también tengan que separarse, ya que ninguno de los dos es un tirador confiable y las ofensivas simplemente ya no pueden manejar a dos no espaciadores. El dúo Garland-Mobley, libre de sus acuerdos de tiempo compartido con Mitchell y Allen, respectivamente, jugó bien en los Juegos 4 y 5 de la serie de Boston. Este es un modelo que vale la pena explorar.

Aquí hay talento y ese talento sigue siendo, al menos por ahora, joven y relativamente asequible. Hay mundos en los que Cleveland le da a Garland el rol de armador, cambia a uno de los hombres grandes, luego mueve todo su capital extra del cambio de Mitchell a uno o dos alas de alto nivel y, de hecho, cumple la promesa que vieron en sí mismos. hace dos veranos. El intercambio por Mitchell realmente no funcionó, pero fue la idea correcta. Si los Cavaliers adoptan este estilo agresivo de formación de equipos con las lecciones que han aprendido en los últimos dos años, pueden formar un equipo en el que tengan suficiente confianza para enviar en la primera ronda contra cualquier oponente.


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