Las saunas son la próxima frontera en la lucha contra la depresión

“El principio es brillante”, dice Earric Lee, fisiólogo del Instituto del Corazón de Montreal, que no participó en el estudio pero ha dirigido estudios sobre saunas desde que completó su investigación doctoral en Finlandia. “Tratar de alejarnos de la farmacología es algo bueno”. Más de 250 millones de personas en todo el mundo padecen un trastorno depresivo mayor y decenas de millones de personas no responden a ningún tratamiento disponible.

Un estudio tan pequeño no prueba que la terapia con sauna pueda tratar la depresión. “Los estudios de un solo grupo tienen importantes debilidades”, admite Mason. La cohorte era demasiado pequeña para probar múltiples escenarios, como diferentes grados de calentamiento, TCC sin calor o un intento de placebo. (Hacer que las personas crean que recibieron un tratamiento térmico cuando no fue así es difícil, pero no imposible: el estudio de hipertermia de 2016 tuvo un grupo de placebo que sometió a las personas a un calor suave y convenció al 72% de los participantes de que estaban recibiendo el tratamiento térmico real).

Pero estos resultados refuerzan la intuición de Mason de que las sesiones de calor pueden aliviar los síntomas debilitantes de la depresión y que ésta es una vía que debe explorarse mejor. No se espera que ocho semanas de TCC por sí solas logren tasas de remisión tan altas.

Adam Chekroud, profesor asistente de psiquiatría en la Universidad de Yale, aprecia los beneficios potenciales de la rutina de hipertermia, pero se muestra escéptico sobre por qué el estudio de Mason produjo los resultados reportados. Por un lado, algunos participantes recibieron sesiones semanales de sauna en el estudio de Mason, mientras que otros recibieron sesiones bimestrales; Chekroud cree que el beneficio de recibir una “dosis más alta” de calor se produciría si la intervención fuera tan potente como la de los antidepresivos eficaces. “El efecto placebo es poderoso cuando se trata de salud mental”, afirma.

Sin embargo, Chekroud ve el valor de estas exploraciones. “Gran parte de la historia de los tratamientos para la depresión comenzó de forma algo experimental”, afirma. El ejercicio, la meditación y el yoga son opciones mente-cuerpo potencialmente efectivas. “El ejercicio es un tratamiento increíblemente eficaz”, dice Chekroud, haciendo referencia a su propio estudio de 2018 en The Lancet que analiza datos de 1,2 millones de personas.

Comparar la terapia de calor con el ejercicio no es del todo infundado. Más allá de simplemente sudar y aumentar el ritmo cardíaco, el ejercicio, como usar una sauna, también requiere levantarse de la cama, hacer un plan y tal vez interactuar con personas, acciones que en sí mismas pueden afectar el estado de ánimo. “Irás a casa y estarás orgulloso de haber hecho un cambio en tu vida”, dice Chekroud. “Psicológicamente hay grandes similitudes”.

Pero es posible que el propio calor también contribuya, señala Lee, el fisiólogo de la sauna. Sabemos que la termorregulación se correlaciona con el estado de ánimo y se mueve en conjunto con los ritmos circadianos: el cuerpo generalmente se enfría por la noche y se calienta temprano en la mañana, pero esta regulación de la temperatura se vuelve inestable en la depresión severa. Esto podría perjudicar el sueño, lo que también está relacionado con el estado de ánimo.

Las dosis de calor extremo pueden tener un efecto de pirateo o restablecimiento de la termorregulación, lo que luego altera el estado de ánimo. La sauna puede reiniciar la programación de “enfriamiento” del cuerpo, dice Lee. “Pretendes pensar que necesita bajar aún más la temperatura”, dijo. “Así que llegará allí rápidamente”.

Independientemente del mecanismo utilizado, la terapia de calor puede ser más accesible para las personas que los productos farmacéuticos, la psicoterapia o los ejercicios vigorosos. “Sabemos que el ejercicio es eficaz para la depresión”, dice Mason. “Es mucho más fácil hacer que alguien se recueste en una sauna por un tiempo que correr durante una hora, especialmente si sufre de depresión”. Lo mismo ocurre con las personas con discapacidad.

Al ensayo de Mason aún le faltan varios años (y muchas subvenciones) para determinar verdaderamente la eficacia del calor antidepresivo, aunque los nuevos resultados han reforzado su optimismo. “Un tratamiento de la mente y el cuerpo con este tipo de resultados seguramente merece más estudio”, afirma. “Espero que los revisores de subvenciones y las agencias de financiación estén de acuerdo. Su objetivo a largo plazo es acumular suficiente evidencia convincente para que las compañías de seguros cubran prácticas como las saunas, “de modo que cuando una persona que sufre de depresión considere un menú de opciones de tratamiento, esto esté en el menú”.

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